Bootstrap Russian Grammar

Learn Russian Grammar step-by-step

Russian grammar - The verb мочь - to be able to

The verb мочь - to be able to

A very common verb that means 'to be able to' in the sense of having the physical ability, opportunity or permission to do something.

It conjugates as follows:

Present tense: я могу (I can); ты можешь (you can); он/она/оно может; мы можем; вы можете; они могут

It is somewhat irregular in the past tense:

Past tense: он мог, она могла, оно могло, вы/мы/они могли

The verb мочь is most commonly paired with a second verb. As in English this should be in the infinite (dictionary) form, amd both perfective and imperfective aspects are possible.

Examples:
Я могу сделать это сам.
I can do it myself.

мочь (я) могу (present tense)

сделать is the perfective aspect of делать (to do)

Он может говорить на китайском языке?
Can he speak the Chinese language?

мочь (он) может (present tense)

говорить in the imperfective stressing that it is ongoing

китайский means 'Chinese'

Ты можешь написать слово «собака» по-русски.
You can write the word 'dog' in Russian.

мочь (ты) можешь (present tense)

написать is the perfective of писать (to write)

Вы можете жить в Лондоне.
You can live in London.

мочь (вы) можете (present tense)

жить is the imperfective stressing that 'living' would be ongoing

Мы могли вместе встретить закат.
We could greet the sunset together.

мочь (мы) могли (past tense)

встречать / встретить means 'to meet', 'to welcome' or 'to greet'

Она может увидеть лодку вдалеке?
Can she see the boat in the distance?

мочь (она) может (present tense)

увидеть is the perfective aspect of видеть (to see)

вдалеке means 'far away' or 'in the distance'

Дети могут играть на улице.
The children can play outside.

мочь (они) могут (present tense)

играть is the imperfective stressing that 'playing' is ongoing

Они могут танцевать на столе.
They can dance on the table.

мочь (они) могут (present tense)

танцевать is the imperfective stressing that 'dancing' would be ongoing

Я не мог работать в выходные.
I wasn't able to work on weekends.

мочь (он) мог (past tense)

работать is the imperfective stressing that 'working' would have been ongoing

Мы не можем узнать ответ — это тайна.
We can't find out the answer - it's a secret.

мочь (мы) можем (present tense)

узнать is the perfective aspect of знать (to know, to find out). This give the sense of 'to find out'

тайна means 'mystery' or 'secret'

Вы можете съесть грушу сейчас.
You can eat a pear now.

мочь (вы) можете (present tense)

съесть is the perfective aspect of есть (to eat)

Мы можем сесть у двери?
Can we sit down by the door?

мочь (мы) можем (present tense)

сесть (to sit down) is perfective without an imperfective aspect.

Она не могла стоять на сильном ветру.
She could not stand in the strong wind.

мочь (она) могла (past tense)

стоять is imperfective stressing the 'standing' was ongoing.

Если ты хочешь, ты можешь.
If you (informal) want, you can.

мочь (ты) можешь (present tense)

если means 'if'

Вы могли есть мороженое каждый день?
Could you eat ice cream every day?

мочь (вы) могли (past tense)

есть is imperfective because the 'eating' would be everyday

мороженое (neu.) means 'ice cream'

Так как самолёт был почти пустой, мы могли сесть, где хотели.
Since the plane was almost empty, we could sit anywhere we desired.

мочь (мы) могли (past tense)

сесть (to sit down) is perfective without an imperfective aspect

так как means 'due to' or 'since'