Bootstrap Russian Grammar

Learn Russian Grammar step-by-step

Russian grammar - The Past Tense - быть

The Past Tense - быть

In general the past tense is formed by replacing the verb's final «ть» with the suffix «-л», «-ла», «-ло» or «-ли» - depending on gender and number.

Below are the past tense forms of the verb быть (to be):

он (masc. singular) был (бы + л)

она (fem. singular) была (бы + ла)

оно (neu. singular) было (бы + ло)

вы/мы/они (plural) были (бы + ли)

The majority of Russian verbs form the past tense in this way - though there are many important exceptions.

Recall that the verb быть is absent in the present tense, but is present in the past tense.

Examples:
Вчера Сергей был дома.
Yesterday Sergei was at home.

быть был (masc. past tense)

Ольге была грустно.
Olga was sad.

быть была (fem. past tense)

Я не был в школе утром.
I (male) was not at school in the morning.

быть был (masc. past tense)

Она была в Америке в прошлом году.
She was in America last year.

быть была (fem. past tense)

Они были в ресторане прошлой ночью.
They were at a restaurant last night.

быть были (plural past tense)

Это было странно.
That was strange.

быть было (neu. past tense)

Вы были на работе в выходные?
Were you (formal) at work on the weekend?

быть были (third person plural past tense)

Мы говорили о тебе и твоих друзьях.
We talked about you and your friends.

говорить говорили (plural past tense)

Ольга об этом не говорила.
Olga did not talk about that.

говорить говорила (fem. past tense)

Я думала об этом.
I thought about that.

думать думала (fem. past tense)

Что ты делал в постели?
What were you doing in bed?

делать делал (masc. past tense)

Машина была на улице.
The car was in the street.

быть была (fem. past tense)

Вы уже были дома?
Were you already at home?

быть были (plural past tense)

Ты писал это письмо.
You were writing that letter.

писать писал (masc. past tense)

Книга была об известном ученом.
The book was about a famous scientist.

быть была (fem. past tense)

Вы видели там своих новых русских друзей?
Did you see your new Russian friends there?

видеть видели (plural past tense)

Он жил в Париже.
He lived in Paris.

жить жил (masc. past tense)

То было облако.
It was a cloud.

быть было (neu. past tense)

Ключ был либо на столе, либо на стуле.
The key was either on the table or on the chair.

быть был (masc. past tense)

Кто смотрел на звезды в небе?
Who looked at the stars in the sky?

смотреть смотрел (masc. past tense)

Конечно, мы хотели клубнику!
Of course, we wanted strawberries!

хотеть хотели (plural past tense)

Какую книгу ты хотел?
Which book did you want?

хотеть хотел (masc. past tense)

Вы поняли объявление?
Did you understand the announcement?

понять поняли (plural past tense)

Она даже была похожа на своего старшего брата.
She even looked like her older brother.

быть была (fem. past tense)

Они играли в хоккей.
They played ice hockey.

играть играли (plural past tense)

Мы смотрели в окно.
We looked out of the window.

смотреть смотрели (plural past tense)

Дети играли вместе.
The children played together.

играть играли (plural past tense)