Bootstrap Korean Grammar

Learn Korean Grammar step-by-step

Korean grammar - To be able/unable - (으)ㄹ 수 있다 / 없다

To be able/unable - (으)ㄹ 수 있다 / 없다

The pattern Verb stem + () 있다 / 없다 is used to convey ability or inability to do something.

있어요 means 'can do it'

없어요 means 'cannot do it'

The sense is of capacity to do something and not permission.

The pattern ()하다 is similar but has a more permanent sense.

아빠는 운전을 할 수 없어요.
(My) dad can't drive.
그는 이렇게 큰 돌도 옮길 수 있어요.
He can move even such a large stone.

means 'stone' or 'rock'

아직 한국어를 말할 수 없어요.
(I) still can't speak Korean.
저는 한국에서 매운 음식을 먹을 수 없었어요.
In Korea I couldn’t eat spicy food.
저는 마라톤에서 달릴 수 있을 거예요.
(I) will be able to run marathon.
내일 회의에 참석할 수 있을 거예요.
(I) will be able to attend a meeting tomorrow.
한국 태권도 팀이 올림픽에서 금메달을 딸 수 있었어요.
The Korean Taekwondo team was able to win a gold medal at the Olympics.

태권도means 'taekwondo' (the Korean martial art)

누나는 대학 졸업을 할 수 없었어요.
(My) older sister was not able to graduate from college.
올해는 제주도에 갈 수 없을 거예요.
(I) won’t be able to go to Jeju Island this year.
민지는 이번 학기에 장학금을 받을 수 있어요.
Minji is able to get a scholarship this semester.
졸리지만 잘 수 없어요.
(I) am sleepy but (I) can't go to bed.
담배는 건강에 안 좋지만 저는 담배를 끊을 수 없어요.
Smoking is not good for (one's) health but I can't quit smoking.
토요일은 친구 생일이기 때문에 만날 수 없어요.
Saturday is (my) friend’s birthday, so (I) won't be able to meet.
하고 싶었지만 할 수 없었어요.
(I) wanted to, but (I) couldn't.
한국어를 전혀 할 수 없어요.
(I) cannot speak Korean at all.
그는 몇몇 한국 사람들보다 한국어를 더 잘 말할 수 있어요.
He can speak Korean better than some Korean people.

몇몇 means 'some' or 'a few'

불행히도 제 삼촌은 다리를 사용할 수 없어요.
Unfortunately my uncle is unable to use his legs.
지금은 술을 마셔서 운전을 할 수 없어요.
(I) can't now drive because (I) drank alcohol.