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French grammar - What? - questions with qu'est-ce que

What? - questions with qu'est-ce que

We have already encountered que as the relative pronoun when it is the subject of the sentence.

Que itself can also be used to ask the question 'what' when referring to the subject of a verb. Such questions usually take the inverted-hyphenated form.

We also saw how est-ce que is used to ask a question when the subject is included.

We can combine que and est-ce que into the very common question pattern qu'est-ce que which simply means 'what?'.

-- qu'est-ce que literally translates as 'what is it that'

Note that like est-ce que, qu'est-ce que is already an inversion so nothing else in the question should be inverted.

Examples:
Que fait-il ?
What is he doing?

Asking a question with que and inversion

Qu'y a-t-il dans ce portefeuille ?
What is there in that wallet?

Asking a question with que and inversion

portefeuille (m) means 'wallet'

Qu'est-ce que c'est ?
What is that?
Qu'est-ce que tu veux ?
What do you want?
Qu'est-ce que tu fais ?
What are you (familiar) doing?
Qu'est-ce que vous faites à Paris ?
What are you (formal) doing in Paris?
Qu'est-ce qu'il y a dans la boîte bleue ?
What's in the blue box?

bleu (m) means 'blue'

Qu'est-ce que vous avez dans cette poche ?
What do you have in that pocket?

poche (f) means 'pocket'

Qu'est-ce qu'il y a dans ce petit trou ?
What is there in that little hole?

trou (m) means 'hole'